Prandtl-m, le drone de la NASA qui va survoler la surface de la planète Mars

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Prandtl-m est un drone planeur de 60 cm d’envergure qui sera lancé par la NASA pour survoler la surface de la planète Mars en vue d’améliorer la connaissance du terrain dans cette partie de l’espace.

Malgré l’échec de sa dernière mission au lancement, la NASA a déjà rebondi en annonçant qu’elle avait de bons espoirs de pouvoir survoler la planète Mars avec un petit drone de 60 cm d’envergure, en forme de boomerang.

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Le 29 Juin dernier, l’explosion de la fusée Falcon 9 de SpaceX, peu de temps après son décollage du pas de tir de Cap Canaveral en Floride, avait marqué un nouveau revers pour la NASA et la société californienne SpaceX d’Elon Musk. Après une longue série de succès, la dusée Falcon 9 a explosé en plein vol quelques dizaines de secondes après son lancement. Il s’agit du 3ème échec en 8 mois de ravitallier la station spatiale internationale ISS en provisions et matériel scientifique, dont les lunettes HoloLens de Microsoft dans le cadre du programme Sidekick. Auparavant, la fusée Antares d’Orbital Science avait elle aussi explosé en Octobre 2014, et le vaisseau Progress russe avait lui aussi été perdu à la fin avril.

Mais la NASA compte bien ne pas s’arrêter là, elle veut poursuivre ses expérimentations à marche forcée, et notamment concernant la découverte de Mars. Ainsi, dans le cadre du projet Prandtl-m (pour Preliminary Research Aerodynamic Design to Land on Mars), visant à développer un drone planeur à base de fibre de verre et de carbone.

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Lâché à 100.000 pieds pour imiter les conditions de Mars, le drone Prandtl-m devrait effectuer prochainement son premier vol d’essai en 2015 puis être embarqué au sein du prochain vol inhabité à destination de la planète Mars. L’objectif de Prandtl-m est évidemment de continuer à faire progresser la découverte de cette planète en vue, peut-être, d’envisager un vol habité au cours des prochaines décénnies.

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